猫の雑学

猫の起源~日本にはいつ?祖先や歴史からイエネコを知る!

猫はどこからやって来た?

 

私たちがこよなく愛する可愛い猫・・
あんな不思議でミステリアスな魅力満載の
猫はいつどこで生まれたのか?
日本へはいつやってきたのか?

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猫の起源を知ることで神秘的な猫の生態が
少しは解き明かされるかもしれない・・

 

私たちが愛してやまない猫(イエネコ)は、
分類学上は、ネコ類の一部、ヤマネコの1亜種
属しています。

 

祖先はリビアヤマネコ

 

現在のイエネコの直接の祖先とされるのは、
アラビア半島、北アフリカなどに生息している
野生の猫「リビアヤマネコ」です。

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出展:http://catman.moo.jp/ieneko-yamaneko/

リビアヤマネコ:

インド、アラビア半島、小アジア、アフリカの
半砂漠から熱帯雨林まで様々な環境に生息。

夜行性で、げっ歯類、野ウサギや小型の哺乳類、
トカゲやヘビといった爬虫類、ホロホロチョウ、
クイナなどの鳥類、昆虫などを捕食。

イエネコに良く似ていて、被毛の色は地域によって
様々。耳は三角形で先が尖り房毛がある。

頭胴長45~73cm
尾長23~35cm
体高約35cm
体重2.5~6kg

 

最初に家畜化が起こり、単独生活をしていた
リビアヤマネコが人と暮らすようになったのは、
約4000~8000年前の北アフリカ東北部の
古代エジプトです。

 

大規模な麦の栽培で得られた、大麦や小麦を蓄えて
ある貯蔵庫を荒らすネズミに困っていたことろに、
そのネズミを獲物にする、ネコが倉庫の中に住み
着いたのがきっかけとされます。

 

完全な肉食動物であるネコは、穀物には一切手を
つけずに、ネズミだけを退治してくれるので、
ネズミの被害に頭を悩ませていた、農家の人々に
とっては、理想的な動物だったのです。

 

さらに、リビアヤマネコは子供のころから、
人間に接すると、人間に慣れてくれる性質
持っていたため、徐々に人間と一緒に生活をする
ようになっていったのです。

 

そして、より慣れやすい個体を選んで繁殖を
繰り返すことにより、現在の「イエネコ」が
誕生したとされます。

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重宝がられ、愛されたネコたち

 

古代エジプトでは、ネコは大変愛されました
王侯貴族の間では大切なペットとして育てられ、
ネコが死んだ後はミイラにして手厚く葬っていたと言います。

 

エジプト王によって、ネコの国外への持ち出しは
固く禁じられていましたが、ペルシャやインド
の農業が盛んな地域には、商人の手によって密輸されました。

 

その後、ローマ帝国が古代エジプトを支配下に
治めると、ローマの人々はまた、ネコを重宝がりました。

 

ローマ軍のヨーロッパ遠征の際も、兵士達の
食糧をネズミから守るためにネコを連れて行ったり
15世紀頃の大航海時代には、食糧や積み荷を
ネズミから守る猫を乗船させたりと、遠洋航海には
必要不可欠な存在となっていました。

 

こうして、世界中にネコは広がっていったのです。 

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日本へは中国から

 

商人に密輸されてアジアに渡ったネコたちは、
中央アジアからシルクロード伝いに古代中国へ
渡ったとされています。

 

中国では、ネコは穀物だけでなく、お寺の経蔵で
経典をネズミの害から守るという役割がありました。

 

そして日本には8世紀頃、中国から仏教の経典
を守るために、船に一緒に乗せられてきたとされています。

 

日本でも平安時代には貴族達の間などでも
ネコはとてもかわいがられたようです。

 

そして世界中でネコが飼われるようになっても、
近年まで、人間がネコに求めていた最大の役割は、
ネズミ退治であったため、狩猟本能のままに
改良されることもありませんでした。

 

そのため、ネコは狩猟をしなくても十分に生きて
いける環境においてもなお、野生的な生態を存分
に残しているのです。

 

このため、私たち人間から見るとネコは、
いつまでも不思議な行動をする、神秘のベールに
包まれた謎の多い動物に見えるのかもしれませんね。

 

ネコは人間と共生するようになっても、
本能のままにその生態を変えることなく
長い時代を生きてきたということですね。

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ネコが迫害された時代

 

重宝がられ、愛されてきたネコですが、
受難の時代もあったようです。

 

15~18世紀のヨーロッパでキリスト教が一般的
になると、ネコはその神秘的なイメージから、
魔女の手先だという迷信と結び付けられ迫害
受けました。

 

その当時キリスト教が行った「魔女狩り」では、
ネコは生きたまま火の中に投げ込まれるなど、
大量虐殺が行われたとされています。

 

しかし、天敵であるネコが減ったことでネズミ
が大発生し、ネズミによって運ばれたペスト菌に
よってペスト(黒死病)が大流行し、何千万人もの
人々が亡くなるという皮肉な結果をもたらしました。

 

そして、ネコの有用性が見直されたのは、
15世紀頃の大航海時代になってからです。

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いろいろな時代を乗り越えて、今日私たちに
魅力的な姿で癒しを与えてくれるようになった
ネコに感謝です! 良くぞ生きてきてくれた!^^

 

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